Yuri Gagarin – eerste mens in de ruimte

De Sovjet – kosmonaut Yuri Gagarin werd op 12 april 1961, vandaag precies 60 jaar geleden, de eerste mens in de ruimte.

Yuri Gagarin werd in 1934 geboren als zoon van een timmerman. Aan de Technische Universiteit van Saratov kwam Gagarin in een vliegclub terecht, waar hij leerde … vliegen.

Dan werd hij lid van de Orenburg pilotenschool, later luitenant in de Sovjet luchtmacht.

* Na afloop van zijn militaire dienst wordt Gagarin één van de 20 uitverkorenen in het ruimteprogramma van de Sovjets. Gagarin is bovenmatig intelligent en heeft een gemakkelijke karakter. Bovendien is zijn oprechtheid een ander pluspunt.

* Tenslotte blijven uit de twintig geselecteerde kandidaten alleen Gagarin en ene Gherman Titov over.

* Volgens sommigen wordt Gagarin uiteindelijk gekozen omdat zijn familie destijds onterecht hard werd aangepakt door de Sovjets. Anderen beweren dat Titov afviel omdat zijn voornaam te erg bekt als ‘german’.

* Gagarin wordt de eerste Russische kosmonaut, de eerste mens in de kosmos. Daarmee verslaat hij de Amerikaanse astronauten (sterreizigers) in de eerste race naar de ruimte.

* Met zijn ruimtewip, want van een echte reis kan men van die paar toertjes moeilijk spreken, opende Gagarin de lange reeks intercontinentale duels met de Amerikaanse tegenhangers.

12 april 1961 vindt Gagarins historische ruimtereis plaats. ‘s Morgens om 06:07 uur plaatselijke tijd wordt hij vanuit een ruimtebasis in het huidige Kazachstan de ruimte ingeschoten. In de Wostok I verlaat hij als eerste mens ooit de dampkring.

In 108 minuten maakt hij het allereerste rondje aarde. Over die belangrijke vlucht zegt hij onder meer …

“The feeling of weightlessness was somewhat unfamiliar compared with earth conditions. Here, you feel as if you were hanging in a horizontal position in straps. You feel as if you are suspended.”

De ruimtereis is van enorm grote betekenis voor de Russen die hun grote vijand, de VS, hiermee aftroefden. De slag om de eerste mens in de ruimte te brengen wordt dus gewonnen door de Russen.

De Amerikanen, aangevuurd door president John Kennedy, nemen in 1969 echter op grootse wijze revanche door Neil Armstrong, de eerste man op de maan af te leveren.

Gagarin werd door zijn reis wereldberoemd en uitermate populair. Volgens sommigen kan hij die roem moeilijk aan en wordt hij alcoholist, omdat hij overal drankjes aangeboden krijgt en zelf geen maat kan houden.

In 1967 ontsnapt Gagarin op het nippertje aan de dood als reserve-bemanningslid voor de Sojoez 1. Die vlucht crashte.

Amper één jaar later crashte Gagarin ook dodelijk tijdens een routinevlucht in een MiG-15 straaljager.

De 34-jarige kosmonaut liet een vrouw en twee kinderen achter. Hij werd begraven voor de muur van het Kremlin. Daar wordt elke 12 april een krans neergelegd door een aantal kosmonauten. Ook vandaag weer.

Sinds de vlucht van Gagarin in 1961 , vandaag dus exact 60 jaar geleden, hebben ruim  500 – vijfhonderd mensen – een reis in de ruimte gemaakt. Maar buiten Amerika bracht nog geen enkele andere natie één of meer mens(en) op onze buur … de maan. (2 vrije foto’s + 1x Clem)