JAMES WEBB Werd VANDAAG GELANCEERD

Normaliter moest het zaterdag worden, maar door ongunstige weersomstandigheden werd vandaag zondag en kerstdag om 13.20 uur Belgische tijd de raket met  de James Webbtelescoop gelanceerd vanop de ESA-basis bij Kourou in Frans-Guyana.

* De James Webb Space Telescope – vaak kortweg Webb of JWST genoemd – is de grootste ruimtetelescoop die ooit is gebouwd. De uitklapbare hoofdspiegel, die het zwakke licht van verre sterren en sterrenstelsels opvangt en bundelt, heeft een diameter van 6,5 meter. Zelfs voor een telescoop op het aardoppervlak is dat behoorlijk groot. Om de gevoelige camera’s en meetinstrumenten tegen de felle zonnestraling te beschermen, is de telescoop uitgerust met een gigantisch zonnescherm dat in de ruimte moet worden uitgevouwen.

* De nieuwe ruimtetelescoop heeft vier belangrijke wetenschappelijke doelstellingen, die met opzet heel breed zijn geformuleerd. Om te beginnen gaat Webb jacht maken op de ‘kosmische dageraad’: het licht van de allereerste sterren en sterrenstelsels die relatief kort na de geboorte van het heelal zijn ontstaan. ‘Dat ‘eerste licht’ werd vermoedelijk zo’n 250 tot 350 miljoen jaar na de oerknal uitgezonden’, aldus Ellis.

* De Hubble Space Telescope draait op circa 500 kilometer hoogte in een baan om de aarde. De telescoop wordt echter in een baan om de zon gebracht, waarbij de ruimtetelescoop zich – gezien vanaf de zon – gemiddeld altijd zo’n 1,5 miljoen kilometer achter de aarde bevindt, in het tweede zogeheten Lagrange-punt van de aardbaan.

*** ‘De lancering, het uitvouwen van het zonnescherm en het uitklappen van de hoofdspiegel zijn de meest kritische fases. Als dat niet lukt, werkt de rest ook niet.’

* De nieuwe ruimtetelescoop is ontworpen voor (en begroot op) een operationele levensduur van minimaal vijf jaar. Als er zich geen grote tegenslagen voordoen, zal dat in 2027 ongetwijfeld met nog eens vijf jaar worden verlengd, is de algemene verwachting.

* Na ongeveer tien jaar in de ruimte zal de brandstofvoorraad van de stuurraketjes van JWST echter zijn opgebruikt, dus het is uitgesloten dat Webb even lang ‘in bedrijf’ zal zijn als Hubble, die inmiddels al meer dan dertig jaar meegaat. (diverse media)